NHL-puolustaja Juuso Riikola: Heti ensimmäisenä päivänä tuli fiilis, että tämä on minulle oikea paikka

NEW YORK (East Side Media) Puolustaja Juuso Riikola on harvinaisuus suomalaisten jääkiekkoilijoiden keskuudessa. Hän nousi maajoukkueeseen myöhään, ja ensimmäinen NHL-sopimuskin syntyi vasta 24 vuoden iässä.

Nyt Riikola luutii mukavassa roolissa NHL:n Pittsburgh Penguinsissa – yhdessä maailman nimekkäimmistä joukkueista – pelikavereinaan muiden muassa Sidney Crosby ja Jevgeni Malkin.

Vuosi 2018 oli Riikolalle megaluokkaa. KalPassa Liigaa pelannut pakki murtautui Suomen maajoukkueeseen, napsi paikan MM-kisoihin, teki NHL-sopimuksen ja pääsi vielä pelaamaankin taalaliigassa.

– En näe, että olisin juuri viime vuonna kehittynyt sen enempää kuin muutenkaan. Suurempi merkitys on useamman vuoden kehitysaskelilla, Riikola kertoi keskiviikkona New Yorkissa.

– Toisaalta sain itselleni vuoden aikana näkyvyyttä ja sen myötä näyttöpaikan maajoukkueeseen. Mutta ei se silti ollut sellainen läpimurto, jonka takia olisin nyt tässä.


Riikola sopeutui maailman parhaaseen jääkiekkoliigaan varsin nopeasti – ottaen huomioon, että hän siirtyi NHL:ään myöhään. Suomalaisista nykypuolustajista esimerkiksi Rasmus Ristolainen, Miro Heiskanen, Henri Jokiharju ja Olli Määttä suuntasivat Pohjois-Amerikkaan jo teineinä.

Vaikka ura Liigassa venähti verrattain pitkäksi, se ei selvästikään tehnyt Riikolalle liikaa hallaa.

– NHL:llä ja Liigalla on kyllä aika iso ero, jo pelityylillisestikin. Täällä lyödään, ja halutaankin lyödä, kiekkoa tyhjään tilaan. Ei tarvitse aina olla sellaista lavasta lapaan -pelaamista.

– Enemmän pyritään pelaamaan nopeille hyökkääjille kiekkoja vastustajan puolustuksen taakse. Se on tosi erilaista kuin Suomessa.

NHL:ssä pelaajat ovat isokokoisempia, vahvempia, nopeampia ja taitavampia kuin missään muussa jääkiekkosarjassa. Sen Riikolakin tietää.

– Peli on paljon nopeampaa kuin Euroopassa. Kun saat kiekon, pitää jo tietää tasan tarkkaan, mitä tekee. Muuten olet jo myöhässä.


Vuosikymmenen alussa Riikola pelasi Suomen ikäkausimaajoukkueissa. Varaustilaisuus NHL Draftissa hänen nimeään ei kuitenkaan koskaan kuulutettu. Toukokuussa 2018 Pittsburgh Penguins veti johtopäätökset ja kiinnitti suomalaisen vuoden mittaiseen sopimukseen.

– Joitain kavereita on NHL:ssä pelannut, ja olin paljon kuullut juttuja, millaista pelaaminen ja elämä kaukalon ulkopuolella täällä ovat. Siinä mielessä ei ole tullut eteen mitään erityisen yllättävää, kertoo Riikola.

– Ainakin tähän joukkueeseen oli tosi helppoa ja mukavaa tulla, vaikka entuudestaan en tuntenut kuin Ollia vähän. Hyvin otettiin vastaan. Heti ensimmäisenä päivänä tuli hyvä fiilis, että tämä on minulle oikea paikka.


Keskiviikkona Penguins möyhensi vieraissa New York Rangersin 7-2. Suomalaispari Määttä-Riikola oli kentällä molemmilla kerroilla, kun Rangers onnistui maalinteossa.

– Ei ollut meiltä mitenkään erityinen peli, aika semmoista perusvääntämistä ja -kääntämistä. Joukkueenakaan peli ei ollut hyvä. Viime aikoina olemme pelanneet paljon paremmin. Meillä on kuitenkin paljon kuumia pelaajia, ja paikoista lyötiin taas sisään kovalla prosentilla.

Penguins onnistui seitsemän kertaa maalinteossa, vaikka laukauksia kertyi vain 25. Kolmannessa erässä Rangersin tähtimaalivahti Henrik Lundqvist sai tarpeekseen. Tilalle luisteli TPS:stäkin tuttu Alexandar Georgiev.

Määttä ja NHL-tulokas Riikola ovat vanhat pelikaverit Suomen nuorten maajoukkueesta.

– Hyvä se Olli on ollut tuossa pakkiparina. Mitä enemmän pelataan yhdessä, sitä paremmin saamme toisistamme kiinni. Lisäksi auttaa, kun pystymme suomeksi käymään läpi asioita.

– Joukkueessa on hyvä, rehti kilpailu pelipaikoista. Joka päivä pitää pystyä pelaamaan parhaalla tasollaan. Muuten kyllä kokoonpanoa vaihdellaan.

Samaan aikaan kun Penguins ja Rangers kamppailivat Madison Square Gardenissa, Suomi voitti Kanadan nuorten MM-kisoissa jatkoajalla 2-1 ja kuittasi paikan välieriin. Matsin alla Penguinsin leirissä oli nuorten pelistäkin juteltu.

– Kuittailin jo ennen ottelua, että tässä käy nyt sillä tavalla, pojat, että Kanada vähän luulee menevänsä tästä jatkoon. Mutta näin kävi sitten!

– Suomen pelejä en ehtinyt hirveästi katsella, kun joukkueellamme on ollut tässä vähän haipakkaa. Mutta onneksi jouluna kerkesin sentään pari päivää ottaa ihan rennosti. Muutama päivä oli peleistä taukoa, ja aika lailla huilatessa joulu meni.

Nuorten MM-kisoissa Riikola pelasi vuodenvaihteessa 2012–13. Seurajoukkuetausta taas painottuu vahvasti Itä-Suomeen.

– Ihan skidinä pelasin Jokipojissa. Myöhemmin muutettiin Lappeenrantaan, ja SaiPa varmaan on sellainen kasvattajaseura. Mutta jos minulta kysytään, niin KalPa on minun joukkueeni, Riikola selventää.

Marraskuussa 25 vuotta mittariin saanut Riikola on päässyt ensimmäisellä NHL-kaudellaan pelaamaan 21 ottelussa. Ensimmäinen NHL-maali syntyi joulukuun lopussa, kun suomalaispuolustajan tiukka lyöntilaukaus yllätti St Louis Bluesin maalivahdin Jake Allenin.

Pittsburgh Penguins viilettää liigan parhaassa tuloskunnossa, seitsemän voiton putkessa.

NHL-artikkelit sinun mediaasi helposti, nopeasti, tehokkaasti – tee tarjouspyyntö