Stanley Cupin finaalit 2019: NHL-hyökyaalto vyöryy ja uhkaa jättää Tuukka Raskin alleen

Maanantaina alkaa kamppailu maailman himotuimmasta jääkiekkokunniasta, Stanley Cupista.

Vastakkain asettuvat NHL:n itäisen konferenssin mestari Boston Bruins ja lännen ykkönen St Louis Blues.

Kuten tavallista, Stanley Cupin finaalisarjassa eivät pelaa runkosarjan voimanpesät. Bruins sijoittui idässä toiseksi (sijoilla 2–6 olleet päätyivät seitsemän sarjapisteen sisään) ja Blues lännessä viidenneksi.

Finaalisarjan alkaessa suurin ehdokas pudotuspelien parhaan pelaajan Conn Smythe -palkintoon on Bruinsin Tuukka Rask, tämän hetken paras jääkiekkomaalivahti maailmassa. Raskilla on jo yksi cupsormus (2011). Mestaruus tuli kuitenkin ilmiömäisen Tim Thomasin kakkosena, eikä Tuukalla ollut pudotuspeleissä roolia lainkaan. Eikä paljon runkosarjassakaan.

Nuori Jordan Binnington on yksi NHL-kauden ilmiöistä. Bluesin tulokasmaalivahti on täysin kylmähermoinen kaveri, joka vaan parantaa panosten noustessa. Aivan poikanen tämä Ontarion ihmemies ei ole: AHL:ssä 25-vuotiaalle on kertynyt pudotuspelit mukaan lukien 174 matsia.


Materiaaliltaan finaalijoukkueet ovat, totta kai, tasaiset. Mutta jos jollakin osa-alueella löytyy laatuero, se on puolustus. Bluesin Alex Pietrangelo ja Colton Parayko johtavat vahvaa siniviivaa. Bruinsin ainoa selkeä tähtipuolustaja on Zdeno Chara, 42 vuotta. Hujopilla on hyveensä fyysisessä pelaamisessa, mutta Bluesin näppärien hyökkääjien paineessa slovakille tulee monta kertaa hätä käteen. Torey Krug on hyvä hyökkäävä pakki, mutta kontaktitilanteissa heppoinen.

Boston omaa kunnon katraan tehohyökkääjiä. Patrice Bergeron on järkyttävän monipuolinen ja kepeästi yksi maailman parhaista jääkiekkoilijoista. Brad Marchand yhdistää taidon, viekkauden ja pikkusikailut. David Pastrnak kuuluu valioluokan maalintekijöihin, tshekkimaanmies David Krejci osaavimpiin pelintekijöihin. Tilaisuuden tullen Marcus Johansson ja David Backes voivat heittää tärkeän maalin.

Sean Kuralysta harvemmin lauletaan ylistyksiä. Syytä olisi. Kaveri on roolihyökkääjien aatelia. Juuri Kuralyn kaltainen pelaaja voi tehdä yllättäviä suorituksia, joilla ratkaistaan Stanley Cup. Muistelkaapa vaikka hyökkääjiä kuten Mike Rupp tai Max Talbot.


Kovaa kamaa tulee myös Bluesin laarista. Jaden Schwartz ja Vladimir Tarasenko ovat selkeimmät pistehait. Ryan O’Reilly on väkivahva luottomies, Oskar Sundqvist lupaava joka paikan höylä. Alaketjujen tärkeä hahmo on kokenut Alex Steen. Liukas Sam Blais kannattaa merkata jokerikortiksi. Bluesin terrierimäinen karvaus ajaa Bruinsin epävarman puolustuksen ahtaalle.

Erikoistilanteet: Bruinsin mestaruuskeino numero yksi. Stanley Cupin pudotuspeleissä Beantownin miehet ovat pelanneet parasta ylivoimaa (Bergeronilla 6 yv-maalia) ja neljänneksi parasta alivoimaa. Jäähytöntä peliä ei ole olemassakaan, mutta ei tarvita einsteinia luennoimaan Bluesille, että turhat rangaistukset ovat tie tuhoon.

Erikoisuudet: Bruinsin hyökkääjä David Backes, 35, pelasi peräti 10 ensimmäistä kauttaan St Louis Bluesissa. Nyt hän pääsee yrittämään ensimmäistä cupiaan entistä joukkuetta vastaan. David Perron pelasi vuosi sitten Stanley Cupin finaaleja Vegas Golden Knightsissa, nyt Bluesissa.


Paperilla Boston Bruins on Stanley Cupin finaalisarjan ennakkosuosikki. Pytyn nostaminen vaatii kuitenkin valtavaa onnistumista. Raskin on näytettävä parastaan, puolustuksen on ylitettävä itsensä, eivätkä tehohyökkääjät saa nukahtaa (ensimmäisenä tulee mieleen Krejci). Päävalmentaja Bruce Cassidyn täytyy elää vahvasti hetkessä ja oltava valmis tekemään isoja ratkaisuja ongelmatilanteissa.

Bluesin kausi tuo mieleen Pittsburgh Penguinsin trendin kolmen vuoden takaa. Pens, ja tällä kaudella Blues, kävi pohjamudissa, vaihtoi valmentajaa ja löysi voittavan kaavan. Tappiosta tuli vain pieniä alaviitteitä. Lopulta mentiin päätyyn asti ja nostettiin kannua. Kun vielä Binnington muistuttaa hurjan paljon kolmen vuoden takaista Matt Murrayta, ei voi välttyä ajatukselta, että historia toistaa itseään.

Kaikkein suurin ase mestaruuteen Bluesilla on silti paljon puhuttu momentum. Nyt valmentaja Craig Beruben alaisuudessa St Louis pyyhältää hyökyaallolla, jota on vaikea pysäyttää. Kerta toisensa jälkeen urheilussa nähdään, miten lumipalloefektimäinen, hullu voitontahto peittoaa raa’an laadun. Jos ja kun henkinen kantti pitää, vanha totuus näyttää taas todistusvoimansa.

St Louis Blues etenee Stanley Cupin mestaruuteen 2019 voitoin 4-2.

Pasi Tuominen, New York

Seuraa kirjoittajaa Twitterissä