Yltiöpäisen ajelun aika on ohi – NHL-pelaaja Juuso Riikola kertoo taklauspelin tärkeydestä

NEWARK, NEW JERSEY (East Side Media) Jääkiekon NHL:ssä loukkaantumiset ovat ajaneet Pittsburgh Penguinsin ahtaaseen rakoon. Joukkueen suomalaispuolustaja Juuso Riikola ottaa tilanteen rauhallisesti ja kantaa kasvaneen vastuun tyylikkäästi.

Pelaajana Riikola ei ole mikään kaappi, mutta fyysisyys kuuluu oleellisesti hänen pelaamiseensa. Perjantaina puolustaja merkkautti tilastoihin viisi taklausta, kun hänen edustamansa Pittsburgh Penguins hävisi vieraissa New Jersey Devilsille 1-2. Vain kerran aikaisemmin Riikola oli saanut yhdessä NHL-ottelussa viisi taklausta kokoon.

NHL:ssä peli on huiman nopeaa, ja väärin ajoitetulla taklauksella voi pelata itsensä ulos pahan kerran. Sen Riikola fiksuna urheilijana tietää.

– Taklaaminen ei ole tietenkään mikään pääasia pelaamisessani. Taklauksien pitää olla sellaisia, jotka edistävät oman joukkueen peliä. Ennen kaikkea pyritään saamaan vastustaja irti kiekosta, Riikola kuvaili pelin jälkeen Newarkissa.

– Taklauksista pitää olla jotakin hyötyä, eivätkä ne saa olla vain sellaista yltiöpäistä ajelua mihin sattuu. Kyllä sieltä pari ihan hyvää tuli tänään, toivottavasti tulevaisuudessakin!


Prudential Centerin illassa Riikola pelasi Penguinsin kolmosparissa Jack Johnsonin kanssa. Riikola ja Johnson olivat joukkueen ainoat puolustajat, joiden oma peli jäi plussalle.

– Ihan hyvin maistui pelaaminen tänään. Vastustaja pelasi tosi työteliäästi ja paineisti, teki kaikkensa saadakseen voiton. Kaikki joukkueet pelaavat nyt todella tiiviisti ja kovaa, joten vapaapäiviä ei tule.

Penguins painosti lähes koko ottelun, mutta Devilsin sähäkkä puolustuspeli oli avain voittoon. Hyvin pelasi myös nuori maalivahti Mackenzie Blackwood. Hän sai muistoksi ottelun ykköstähden kunnian.

– Ei ollut yhtä erityistä juttua, jonka takia olisi hävitty, mielestäni ihan hyvä peli. Olisi ansaittu tasoitus ja ehkä jopa voitto. Semmoista se jääkiekko on aina välillä. Oikeastaan putkeen jo toinen peli, kun olimme pelillisesti parempia kuin vastustaja. Ei pystytty silti kääntämään hyväksi tulokseksi.


Pittsburgh Penguins kairaa kohtuullisia tuloksia, vaikka joukkue kärsii poissaoloista. Alkukaudesta tähtihyökkääjä Jevgeni Malkin oli loukkaantuneena pitkään sivussa. Pian Malkinin kuntoutumisen jälkeen superstara Sidney Crosby joutui tyräleikkaukseen. Riikola vakuuttelee, että ongelmiin suhtaudutaan tyynesti.

– Joukkue on reagoinut hyvin, eikä tilannetta ole mitenkään surkuteltu. Kaikki kyllä tiedostavat tilanteen. Sellaiset jätkät, jotka ovat tavallisesti pienemmissä rooleissa, saavat nyt pelata enemmän. Nyt pitää nousta niitä uusia hahmoja ja ratkaisijoita.

– Onneksi saatiin Malkin takaisin ennen kuin ”Sidi” putosi. Vaikka hän iso palanen joukkuetta onkin, emme me yhden miehen takia pelejä häviä.

Poissa vahvuudesta on myös toinen suomalaispuolustaja Olli Määttä, jonka pelaajakauppa vei kesällä Pittsburghista Chicago Blackhawksiin.

– Tietenkin se vähän harmitti, Olli oli iso apu minulle viime vuonna, kun tulin (tulokaskaudelle). Tulin tuntemattomaan paikkaan, ja olihan se arki helpompaa, kun oli suomalainen kaveri, jolta voi kysellä vaikka, että moneltako pitää lähteä ajamaan jonnekin ja kauanko ruuhkassa menee.

– Nyt ei sitten olekaan suomenkielistä juttukaveria. Toisaalta tiedän jo joukkueen toimintatavat, joten täällä on helppo olla. Varmaan se on yleistä, että kaveria autetaan. Ollille kyllä iso kiitos siitä.


Perjantaina Riikola oli monen muun suomalaisen tavoin innoissaan jalkapallomenestyksestä. Suomen maajoukkue pääsi ensimmäistä kertaa juhlimaan EM-kisapaikan varmistumista, kun Liechtenstein kaatui Helsingissä 3-0.

– Ihan huikea juttuhan se on! Vaikken itse ole mikään jalkapallofani, onhan se hienoa nähdä, kun tuollaista tapahtuu. Varmasti luo sitä uutta buustia nuortenkin jalkapalloilulle. Lapsia varmaan menee saman tien kentille potkimaan.

Juuso, 26, ja nykyisin SaiPassa pelaava isoveli Simo-Pekka Riikola harrastivat nuorina urheilua monipuolisesti. Futis ei ollut kuitenkaan ihan ykkösjuttu.

– Tietenkin kaikenlaista veljen kanssa pelattiin, mutta jalkapalloa en ole ikinä pelannut joukkueessa. Joukkueissa olen pelannut vain jääkiekkoa, ja kesäisin olen pelannut golfia, kertoo Riikola.

Riikola pelaa toista kauttaan Pohjois-Amerikassa. Pittsburgh Penguinsin NHL-joukkueesta on vyöllä 45 ottelua ja tehopisteet 2+4. Viime kaudella hän piipahti viiden ottelun verran AHL:ssä.

Pasi Tuominen
Newark, New Jersey
Twitter