Kaikki kirjoittajan Pasi Tuominen artikkelit

”Nyt on homma muuttunut” – Kaapo Kakko saa työrauhan, ja se tietää tulosta

”Hyvä fiilis. Uskon, että tästä se nyt lähtee”

– Kaapo Kakko 29.10.2019

NEW YORK (East Side Media) Jääkiekkoilija Kaapo Kakko teki tiistaina nuoren NHL-uransa ensimmäisen ylivoimamaalin, ja se sai urheilijan ansaitusti hyvälle tuulelle.

Kymmeneen otteluun New York Rangersin tulokashyökkääjä on tehnyt kaksi maalia ja antanut yhden maalisyötön. Osansa odotettua alhaisempiin tehoihin on omilla virheillä, mutta on Kakolla käynyt todella huono tuurikin.

– No nyt pomppi minulle. Kun laukoo, niin välillä hyviä asioita tapahtuu. Hyvä paikka se olikin, Kakko sanoi heti ottelun jälkeen Madison Square Gardenissa.

Kakon laukaus kimposi vastustajapelaajan kautta Tampa Bay Lightningin maaliin ja tilanteeksi muuttui 1-1. Rangers voitti lopulta kotihallissaan Lightningin maalein 4-1.

– Hyvä, että nyt osui. Varmaan se tuo itseluottamusta jatkossakin, kun tuli onnistuminen. Uskon itse ainakin, että tästä se lähtee.


Kakko, 18, pelasi nyt kolmosketjussa kavereinaan Brendan Lemieux ja Brett Howden. Turkulainen paitsi viimeisteli ensimmäisen NHL-ylivoimamaalinsa myös sivusi ottelukohtaista laukausennätystään (viisi).

– Helposti yksi parhaista peleistäni NHL:ssä, todennäköisesti paras. Eikä se johdu vain siitä, että tein maalin. Viime peleissä ovat laukaukset jääneet vähiin, ja nyt koitin laukoa enemmän.

– Aika huikea maalivahti oli vastassa (Andrei Vasilevski), mutta hyvä peli meiltä. Jos omiin menee vain yksi, niin on hyvä mahdollisuus voittaa.

Rangersin kolmosketjun peli luisti mukavasti, joskin hävityt aloitukset panivat vitjan turhan usein puolustuskannalle.

– Päästiin pelaamaan aika hyvin. On se helpompaa, kun saa tasaisen rytmin, eikä tarvitse välillä istua kymmentä minuuttia penkillä, että pääsee taas kentälle. Nyt tuntuu hyvältä.


Tihentynyt ottelurytmi sopii Kakolle ilmeisen hyvin. NHL-kauden ensimmäisillä viikoilla Rangersille tuli poikkeuksellisen paljon välipäiviä, mutta nyt joukkue otteli seitsemän kertaa 13 päivän sisään.

– Rytmi palveli tosi hyvin. Välillä, kun ei ole kulkenut, on ollut hyvä, että heti tulee uusi mahdollisuus. Ei ole tarvinnut liikaa miettiä tai huilailla. Muuten olisi voinut tulla aika pitkiä päiviä.

– Ehdottomasti pelaisin uudestaan heti huomenna! Ei tässä jaloissa niin paljon paina. Nyt kun sai onnistumisen, on itseluottamuskin korkeammalla.

Kolme päivää Kakko ja Rangers joutuvat nyt kuitenkin odottamaan. Lauantaina joukkue pelaa vierasottelun Nashville Predatorsia vastaan.

Kymmenen ottelun täyttyminen varmistaa, että Kakon ensimmäinen NHL-sopimus umpeutuu suunnitellusti kolmessa vuodessa. Jos NHL-seura peluuttaa tulokasta alle kymmenessä ottelussa, voi se ns. liu’uttaa pelaajasopimuksen. Tällöin ensisopimuksen kesto venyy vuodella, ja seuralla on mahdollisuus pitää pelaajan oikeudet hallussaan pitempään. Lisäksi seura säästää rahaa, sillä ensisopimusten rahallinen arvo on tarkoin rajattu.

NY Rangers osoitti kuitenkin luottamusta Kakkoon, eikä lähettänyt tätä farmijoukkueeseen ennen kymmenen pelin täyttymistä.

– Vähän tietty välillä huoletti, kun joissain peleissä ei homma toiminut. Välillä joutui enemmänkin katsomaan peliä kentän laidalta. Mutta nyt on kyllä ihan hyvä fiilis.

– Aika paljon tässä seurassa varmasti meikäläiseltä odotetaan, mutta kyllä olen aika lailla luottanut omaan pelaamiseeni.


Rangers voi toki edelleenkin lähettää Kakon tarvittaessa farmiin. Se ei ole välttämättä rangaistus: Mikko Rantasen ensisopimus liu’utettiin neljä vuotta sitten, ja hyökkääjä pelasi käytännössä täyden farmikauden. Kokemus auttoi häntä nousemaan yhdeksi nyky-NHL:n parhaista hyökkääjistä.

Hartford Wolf Pack on Rangersin farmijoukkue AHL:ssä. Se on päävalmentaja David Quinnin mielestä varsin toimiva pelaajahautomo.

– Ajattelemme nuorien pelaajiemme asioita todella paljon. On selvää, että heille tulee ylä- ja alamäkiä. Hartfordissa meillä on loistava ympäristö, jossa pelaajat kehittyvät aidosti. Nytkin (farmista juuri nostettu) Filip Chytil esiintyi kuin uusi mies ja pelasi uransa parhaan NHL-ottelun, Quinn sanoi tiistaina.

Kakko kertoo, että vuorovaikutus valmennuksen kanssa on tiivistä. Pelaajalle annetaan silti oma tilansa.

– Kyllä on tullut henkilökohtaistakin ohjausta aika paljon. Alkuun katsottiin tosi paljon videoita ja mietittiin, mikä oli mennyt pieleen. Nyt homma on muuttunut, ja valmennus antaa minun enemmän keskittyä peliin, Kaapo selventää.

– Ehkä olen vähän liikaa miettinyt joissain peleissä. Valmennuskin sen taisi huomata, ja rohkaisi, että antaa mennä vaan. Siitä se rentous ja hyvä peli tulee.

Rangersin alkukausi on ollut tahmea, mutta tiistaina joukkue pelasi kenties parastaan, vaikka ykköskeskushyökkääjä Mika Zibanejad oli loukkaantuneena sivussa. Madison Square Gardenissa esiintyi myös maanantaina suomalaispelaaja numero 24: Lauri Markkasen edustama Chicago Bulls kävi häviämässä koripallon NBA-ottelun New York Knicksille.

– En itse asiassa edes tiennyt. Näin vaan tänään, että kotijoukkueen kopin seinällä oli Markkasen nimi, ja tajusin, että ovat varmaan olleet täällä pelaamassa. Ei muuten kyllä tule kauheasti seurattua, Kakko kertoi.

Pasi Tuominen, New York
Twitter

Rasmus Ristolainen NHL-siirtospekulaatioista: ”Tänään ollaan täällä, huomenna ei tiedä, missä”

Kuva: Ristolainen neuvonpidossa pakkipari Jake McCaben kanssa

NEW YORK (East Side Media) Jääkiekkoilija Rasmus Ristolaisen NHL-ura on ollut rankka, mutta juuri nyt Buffalo Sabresissa on hyvä olla.

Sabres on edennyt tappiollisesta kaudesta toiseen. Nyt luottopuolustaja Ristolaisen seitsemännellä kaudella joukkue tekee vihdoin tulosta. Uuden valmentajan Ralph Kruegerin arvo nousee suomalaispuolustajan mielestä suureen rooliin.

– Vihdoinkin saatiin tuon tason valmentaja. Hän on yksi parhaista, ellei paras valmentaja urani aikana, Ristolainen kertoi tavatessamme torstaina New Yorkissa.

– Hän on tuonut joukkueeseen itseluottamusta, ryhtiä ja miehekkyyttä. Hän on laittanut vuotaviin paikkoihin tupot. Krueger ymmärtää pelistä paljon ja on hyvä ihmisten kanssa.

Jatkuva häviäminen ja hyytävät miinuslukemat (uran aikana peräti –144) käyvät väkisinkin hermon päälle. Ristolainen, joka on vastuuntuntoinen ja johtamishaluinen pelaaja, ei ole voinut välttyä ajatukselta maisemanvaihdoksesta. Monet pelaajan uraa läheltä seuranneet olivat viime kauden jälkeen varmoja, että nyt sellainen tulee.

– Minun päätäntävaltaani ei kuulu, kuka liikkuu ja mihin. En mieti sitä asiaa (seuranvaihtoa), koska sen eteen en pysty mitään tekemään. Tänään ollaan täällä, huomenna ei tiedä, missä.


Torstaina Buffalo Sabresin suomalaiset puolustajat Rasmus Ristolainen ja Henri Jokiharju olivat varmistamassa, että Kaapo Kakon kylmä NHL-putki jatkuu. Kakon edustama New York Rangers voitti kotiottelussaan Sabresin maalein 6-2. Kakko pysyi kuitenkin nollilla. Ristolainen tuntee Kakon metkut, ovathan molemmat turkulaisia pelimiehiä.

– Aina minimitavoite suomalaisia kavereita vastaan on se, että pidän ainakin huolen, ettei yksikään kierrä. Muuten tulee pitkä kesä Turussa, Ristolainen lohkaisi heti pelin jälkeen Madison Square Gardenissa.

– TPS:ssä ja kesäharjoittelussa kun olen nähnyt häntä, niin hyvä pelaaja hän on ja hyvässä kunnossa. Varmasti iso osa Rangersin tulevaisuutta.

Ensimmäisessä erässä Kakko pääsi kerran yrittämään hyvässä vauhdissa Ristolaisen ohi yhdellä yhtä vastaan, mutta 24-vuotias suomalaispuolustaja oli sanansa mittainen mies, eikä Kakko saanut edes laukausta aikaiseksi.

Buffalo on avannut kautensa mallikkaasti ja voittanut jo kahdeksan peliä. Torstainen tappio sai ”Ristolta” murska-arvion.

– Tekisi mieli sanoa tämän päivän pelistä paljon, mutta se ei ole tarkoitettu ihmisten ilmoille. Pelasimme sitä jääkiekkoa, josta olemme pyrkineet eroon kuusi vuotta. Pelattiin tosi tyhmästi ja otettiin taas yksi askel taaksepäin.

Täksi kaudeksi Ristolainen sai suomalaisen pelikaverin, kun nuori Henri Jokiharju siirtyi Chicago Blackhawksista.

– En tuntenut häntä oikeastaan ennestään, joten minulle hän oli positiivinen yllätys. Itsevarma kaveri, joka on tullut miehekkäästi joukkueeseen sisään.


Chicagossa Jokiharju debytoi vuosi sitten. Ensimmäinen NHL-kausi sujui kohtuullisen hyvin, mutta puolustaja osasi odottaa seuranvaihtoa.

– Vähän siinä laskeskelin yksi plus yksi… kun Olli Määttä ja Calvin de Haan tulivat kesällä Chicagoon, ajattelin, että nyt tulee Jokiharjun pojalle treidi, Jokiharju kertoi torstaina.

– Viime kauden jälkeen palattuani Suomeen kerroin perheellekin, että nyt on sellainen juttu, että voi treidi tulla. Oli vaan sellainen fiilis. Ja sitten tuli soitto.

Jokiharju, 20, ei silti pane pahakseen. Nyt Buffalossa peli kulkee sekä itsellä että joukkueella.

– Positiiviset fiilikset. Olen päässyt hyvin pelaamaan. Parempi itse asiassa olla täällä, tykkään tästä organisaatiosta. Ja ihan kiva, että on toinen suomalainenkin joukkueessa.


NHL-kausi on vielä niin tuore, että katseet kiinnittyvät tiukasti kenttätapahtumiin. Taustalla porisee silti parikin kuumaa perunaa: NHL:n työehtosopimus sekä taalaliigan mahdollinen osallistuminen olympialaisiin. Ristolainen ei juuri seurannut taannoista sopimuskeskustelua.

– Työehtosopimusasioista tietoni on oikeastaan nolla. Pitäisi ottaa enemmän itse selvää. Ilmeisesti kesällä saatiin kuitenkin homma kuntoon, ettei ensi kaudella tule lockoutia (työsulkua). Tietysti kaikki haluavat pelata koko ajan, joten toivottavasti homma saadaan kuntoon jatkossakin, Ristolainen sanoo.

– Olympialaisissa olisi varmasti hienoa edustaa Suomea, ja se olisi varmasti hieno urheilutapahtumanakin. Aina se on kiva kokoontua ja pelata Suomen paidan puolesta. Minulla on ollut kaikennäköistä, etten ole aina päässyt edustamaan Suomea. Yhden World Cupin pelasin, mutta MM-kisoissa ei ole paljon näkynyt. Toivottavasti olympialaisiin pääsen.

Rasmus Ristolaisen ja Buffalo Sabresin välinen NHL-sopimus on voimassa kesään 2022 asti. Hänen palkkakattorasitteensa on 5,4 miljoonaa dollaria. Se on korkea siihen nähden, että pelaaja on jäänyt miinukselle jokaisella kaudellaan. Toisaalta Ristolainen on nakutellut yli 40 tehopistettä neljä kautta putkeen ja osoittanut pystyvänsä pelaamaan todella korkeita minuuttimääriä illasta toiseen. Jos uusi ottaja löytyy, seuran täytyy tosissaan haluta juuri tämä mies joukkueeseensa.

Pasi Tuominen, New York
Twitter

Kaapo Kakko: ”Haluan olla heti se, joka tekee maaleja ja ratkoo pelejä”

Need a translation of this article? Please contact: info (at) pasituominen.com

NEW YORK (East Side Media) Jääkiekkoilija Kaapo Kakon NHL-ura on käynnistynyt alle odotusten, mutta mies ei luovu tavoitteestaan nousta nopeasti joukkueensa avainpelaajaksi.

Sunnuntaina Kakon edustama New York Rangers hävisi neljännen kerran perättäin. Vancouver Canucks oli Madison Square Gardenin iltapäivässä parempi maalein 3-2. Kuuden NHL-ottelun jälkeen Kakon tehotilillä on vain yksi maali.

Tappion jälkeen Kaapon kehonkieli kertoi paljon. Häviäminen ja omat esitykset alkavat ottaa hermon päälle. Sen reipas nuorimies myöntää rehellisesti.

– Ei ole kovin kivaa jääkiekko omalta kohdalta tällä hetkellä, Kakko sanoi Rangersin pukukopissa.

– Hommat eivät ole lähteneet kulkemaan. Välillä tuntuu, että voisi enemmänkin jäällä olla. Olisi hienoa päästä ykkösketjussa jossain vaiheessa kokeilemaan. Ymmärrän, ettei siihen ole voitu laittaa, kun esitykset eivät ole olleet kovin hyviä.


Kuudessa NHL-ottelussa ja niitä edeltäneissä kolmessa harjoitusottelussa Kakon rinnalla on käynyt trafiikki. Valmentaja David Quinn on vaihtanut koostumuksia tiuhaan. Sunnuntaina Kakon ketjukaverit Rangersin kakkosessa olivat Brett Howden ja Brendan Lemieux.

– Ei ole ollut yhtään sellaista ketjua, jossa peli olisi kulkenut. Sen on varmaan nähnyt jokainen, joka on pelejä katsellut. Häviöitä kun tulee putkeen, muutoksia tarvitsee tehdäkin.

Sunnuntaiseen kamppailuun Canucks tuli paljon paremmin valmistautuneena ja teki heti ensimmäiseen erään kolme maalia. Kakon epäonnistumisilla oli osuutensa.

– Todella huono alku saatiin taas. Hyvä, että edes jonkinnäköistä taistelua tuli loppuun. Tiukka peli. Oli meillä paikkoja päästä tasoihinkin.

– En voi tajuta, miten heti ensimmäiseen erään tuli kaksi käsittämätöntä virhettä. Sentään pääsin ylivoimassa enemmän koittamaan. Se oli hieno homma, ja itseltä ylivoima meni ihan ookoo. Loppuhetkillä kun olen päässyt pelaamaan, miinukset ovat vaan paukkuneet.

NHL-tulokkaiden kategoriassa Kakosta on tullut varsinainen pakkasukko: ennen sunnuntain iltaotteluita hänen plus-miinusmerkintänsä –6 oli liigan jäätävin.


Erikoinen otteluohjelma on tehnyt selvästi Rangersille hallaa, ja pelirytmin löytäminen tuottaa vaikeuksia niin joukkueelle kuin tulokaspelaaja Kakolle. Vaikka NHL:ää on takana vajaat kolme viikkoa, Rangersilla on ollut jo 13 välipäivää.

– Pelaaja haluaa pelata. Sitä haluaa näyttää, että pystyy pelaamaan hyvin. Kahden ekan pelin jälkeen olin jo vähän turhautunut, varsinkin, kun pelaaminen ei ollut sitä, mitä olin odottanut.

– Tavoitteena on olla johtavassa roolissa joukkueessa. En jaksa kuunnella niitä puheita, että olen nuori jätkä ja minulle pitää antaa aikaa totutella pelityyliin. Haluan olla heti se, joka tekee maaleja ja ratkoo pelejä.


New York Rangers elää edelleen jälleenrakennusvaihetta, joten tuloskunnolta ei voi odottaa paljon. Seuran on nyt pohdittava tarkoin, mikä on paras etenemistapa tähtitulokkaan kanssa. Antaako hänelle suurempi rooli NHL-ryhmässä vai lähettääkö hänet hakemaan vauhtia farmijoukkueesta?

– Taistellaan nyt, että pysytään edes kokoonpanossa. Mutta ennen kaikkea meidän pitää näyttää joukkueena. Emme voi hävitä koko ajan.


Kaapo Kakon, 18, asettuminen Yhdysvaltoihin etenee. Nyt on New Yorkissa hotelliasuminen jäänyt taakse.

– Pääsin yhteen perheeseen, ja sieltä on löytynyt minulle ihan hyvät tilat. Ei ole hirveästi tarvinnut aikaa keittiössä viettää. Omalta kohdalta ihan hyvä valinta.

– Päivät ovat välillä olleet vähän tylsiä, kun ollaan pelattu niin vähän. Lähinnä on tullut katseltua sarjoja tabletilta. Nyt päästään pelaamaan kunnolla, ja toivottavasti saan vähän enemmän peliaikaa. Uskon, että oma peli lähtee nyt kivammin rullaamaan.

Vaikean hetken keskellä Kakon ilme kirkastuu, kun puheeksi otetaan Suomen maajoukkue. Kakko on ollut leijonapaidassa voittamassa MM-kultaa niin miehissä kuin alle 20- ja 18-vuotiaissa. Huippumaat eivät ole tosin pelanneet parhailla parhaita vastaan kolmeen vuoteen. Aito arvoturnaus saatetaan nähdä World Cupissa 2021 tai olympialaisissa vuotta myöhemmin.

– Olympialaisissa täytyy ehdottomasti olla kaikki NHL-pelaajat mukana. Ihan selvä homma. Maajoukkueessa kaikki tapahtumat ovat olleet aika hienoja, sanoo Kakko.

New York Rangers aloitti sunnuntaina viiden ottelun mittaisen kotiotteluputken. Runsaan viikon sisään vastaan tulevat vielä Arizona, Buffalo, Boston ja Tampa Bay.

Pasi Tuominen, New York
Twitter

Patrik Laineen tie viemässä takaisin kakkosketjuun

Jääkiekkoilija Patrik Laine jatkaa NHL-joukkue Winnipeg Jetsin ykkösketjussa – toistaiseksi.

Torstaina Jetsin valmentaja Paul Maurice kertoi lehdistölle, ettei keskushyökkääjä Bryan Little ole vieläkään pelikunnossa. Syynä ovat aivotärähdysoireet. Little on jo treenannut kakkosvitjassa Nikolaj Ehlersin ja Kyle Connorin rinnalla.

Littlen ollessa syrjässä Ehlers ja Connor saivat sentterikseen jälleen Andrew Coppin. Ykkösketju taas jatkoi koostumuksessa Laine – Mark Scheifele – Blake Wheeler.

Jetsille tuli kolmas tappio putkeen – kaikki häviöt tulivat kotona. Torstaina New York Islanders oli parempi maalein 3-1.


Laine aloitti NHL-kauden kakkosketjussa. Maurice päätti pian nostaa suomalaisen ykköseen, ja jälki on ollut hyvää. ”Superketju” on ollut koossa aiemminkin. Kokemus on kuitenkin osoittanut, ettei koostumus toimi pidemmän päälle. Nytkin on todennäköistä, että Littlen kuntouduttua Laine siirtyy ketjutasapainon takia ennen pitkää kakkoseen.

Varsinkin nyt, kun alla on kolme perättäistä kotitappiota (ja niissä yhteensä viisi tehtyä maalia), on päivänselvää, että muutoksia tulee. Jets tarvitsee kaksi vahvaa yläketjua. Scheifele ja Wheeler ovat aina terveinä olleessaan varmat valinnat ykköseen. Laine, Connor ja Ehlers ovat kaikki hyviä vaihtoehtoja kolmanneksi pyöräksi.

Lainetta ei ’pudoteta’ kakkosketjuun huonouden takia. Päinvastoin. Hänen tehtävänsä on nimenomaan tehdä kakkosesta parempi. Hyvävireinen Laine on koonnut yhdeksään ensimmäiseen otteluun tehot 3+9=12. Littlen rinnalla hänelle avautuu yhä parempi tilaisuus osoittaa kasvamisensa kokonaisvaltaisemmaksi pelaajaksi.

Kaapo Kakko ja kaksipiippuinen juttu

New York Rangersin Kaapo Kakko pääsi pelaamaan ensimmäisen NHL-paikallisottelunsa New Jersey Devilsiä vastaan. Tunteet kävivät ylikuumina, ja jäähyjä riitti. Devils voitti torstaina 5-2. Kakko jäi pisteittä. Neljän NHL-pelin jälkeen turkulaisen tehot ovat 1+0.


Vaikka tulosta ei kaksisesti synny, Kakko on ymmärtänyt tehtävänsä täydellisesti. Brett Howden ja etenkin Chris Kreider ovat kelvolliset ketjukaverit, mutta juuri Kakon tehtävä on ottaa suuri vastuu ja nostaa koko vitjan tasoa. Torstainakin Kaapo yritti monenlaista. Kaikkea kynäilystä oikea-aikaisiin maalille nousuihin. Kunhan onni on vähänkin myötä, maalitili kasvaa väistämättä.

Toisaalta on karu totuus, että Rangersin tasoisessa joukkueessa on päästävä ykkösketjuun Mika Zibanejadin ja Artemi Panarinin rinnalle. Nyt heidän kanssaan pelaa Pavel Bushnevitsh. Paras palvelus, jonka Rangers voisi Kakolle tehdä, olisi iskukykyisen kakkossentterin hankkiminen. Juuri nyt se ei vaikuta todennäköiseltä.


Kaapon pelaaminen Rangersissa onkin kaksipiippuinen juttu. Peliaikaa tulee paljon, mutta joukkue on niin keskinkertainen, ettei apuja riitä. Siksi tehotkin ovat jääneet alhaisiksi.

Rangersilla alkoi nyt kunnon ottelusuma. Se tekee hyvää. Jos joukkueelta (ja erityisesti ykkösketjulta) ei löydy tehoja, Kaapo saattaa päästä näytille Zibanejadin ja Panarinin ketjuun yllättävänkin pian.

Pasi Tuominen, New York
Twitter

NHL-ottelurytmin raju muutos tekee hyvää Kaapo Kakolle

New York Rangersin NHL-ottelurytmi ei ole tehnyt toistaiseksi palveluksia tähtitulokas Kaapo Kakolle. Nyt tahti muuttuu.

Kaksi päivää kauden avausottelun – eli Kakon NHL-debyytin – jälkeen Rangersilla oli vieraspeli Ottawassa, mutta sitä seurasi erikoinen, viikon mittainen ottelutauko. Viime lauantaina Rangers vihdoin isännöi Edmonton Oilersia, ja Kakko pääsi tekemään NHL-uransa avausmaalin.

Oilers-pelin jälkeen Rangers huilasi taas. Taukoa tuli neljä päivää. Näin ollen keskiviikon kierroksen jälkeen Rangersilla oli vain 3 peliä plakkarissa, siinä missä eniten pelanneet ovat päässeet jo 8 kertaa askiin.


Vihdoin torstaina alkaa tapahtua. Rangers pelaa perättäisinä päivinä vierasottelut New Jersey Devilsiä ja Washington Capitalsia vastaan. Näin Kakko pääsee kokemaan ensimmäisen kerran NHL-urallaan back-to-back -otteluiden haasteet.

Vieraskamppailuiden jälkeen Rangers pelaa viisi kotiottelua kymmenen päivän sisään.

Ottelurytmin ohella muuttuu keskushyökkääjäkin. Kaapo saa nyt vierelleen Brett Howdenin. Hieman aiempaa pohjaa löytyy, sillä Kakko ja Howden luistelivat yhdessä NHL-harjoitusotteluissa. Kolmantena pyöränä pelasi Vitali Kravtsov, 19.

Ensimmäisen harjoitusottelunsa Kakko pelasi ykkösketjussa Mika Zibanejadin ja Artemi Panarinin kanssa. Ketjun vaihtuminen näkyi ja tuntui.

– Tietty se vähän toisenlaista oli, kun ketjussa oli kolme nuorempaa äijää. Howden on meistä vanhin (21), eikä hänkään kovin vanha jätkä ole, Kakko sanoi syyskuussa.

– Kyllä sen näki, että ketjussa oli kaksi jätkää, jotka eivät pelanneet NHL:ssä viime kaudella. Omassa päässä piti kiirettä, kun vastassa oli huippuäijiä, niin kuin täällä on joka pelissä.


Kolmessa ensimmäisessä NHL-runkosarjaottelussa Rangersin kakkosketju pelasi kokoonpanossa Chris Kreider – Ryan Strome – Kaapo Kakko. Valmentaja David Quinn myöntää olleensa vitjaan tyytymätön.

– En hirveästi tykännyt siitä, mitä näin kakkosketjulta. Howdenin kanssa ketju on ehkä paremmin balanssissa. ”Howds” pelasi varsin hyvin lauantaina Oilersia vastaan, Quinn kommentoi tiistaisten treenien jälkeen.

On ilmiselvää, ettei Kakko, 18, ole vielä päässyt pelirytmiin. Harjoitusottelut mukaan lukien hän on koonnut NHL-ryhmässä tehot 1+1, kun takana on kuusi esiintymistä. Torstaina alkava ottelurupeama tekeekin jääkiekkolupaukselle enemmän kuin hyvää. Seitsemän ottelun rimpsu 13 päivään näyttää, mistä kaveri on tehty – ja todennäköisesti avaa hänelle oven NHL-uran ensimmäiseen maali- ja pisteputkeen.

Pasi Tuominen, New York
Twitter

Aleksander Barkov: Suomalaishuipun kipparoima NHL-joukkue on vihdoin valmis menestykseen

Aleksander Barkovin urheilullinen laadukkuus ja kehitys jaksavat vakuuttaa. Viimeistään viime vuosi todisti hänen olevan Suomen parhaan jääkiekkoilijan. Kaveria seuratessa ei voi välttyä ajatukselta, että hän on myös yksi maamme tärkeimmistä urheilijoista. Jääkiekko, joka ei ole aidosti globaali laji, on tietysti hankala mittatikku verrattuna maailmanlaajuisiin valtalajeihin, kuten jalkapalloon tai yleisurheiluun. Yhtä kaikki: varsin poikkeuksellinen saa olla urheilija, joka peittoaa Barkovin fysiikassa, lajitekniikassa ja henkisissä ominaisuuksissa.

Seuraavassa antia maanantailta. Barkov ja Florida Panthers kävivät hakemassa täyden NHL-pistepotin New Jersey Devilsiltä.

– – – – –

NEWARK, NEW JERSEY (East Side Media) Suuri vastuu ja kohentunut organisaatio nostavat menestysodotuksia. Niihin Aleksander Barkov on valmis vastaamaan.

Florida Panthersin NHL-hyökkääjä on paitsi huippulahjakas ja äärimmäisen taitava myös läpeensä joukkuepelaaja. Barkovilla on suurempi merkitys joukkueelleen kuin kenelläkään muulla yksittäisellä NHL:n suomalaispelaajalla. Viime kaudella hän nousi suomalaisten ykköseksi niin maaleissa kuin syötöissä. Saldo, 96 tehopistettä, oli miltei ällistyttävä: pelaahan ”Sasha” kahden suunnan hyökkääjänä, rautaisesti puolustusvelvollisuutensakin täyttäen.

Viime syksynä Panthers teki odotetun vedon ja nimitti Barkovin joukkueen kapteeniksi. Kasvanut rooli teki Sashasta hiljalleen aivan uuden miehen.

– Viime kaudella kasvoin aika paljon pelaajana ja ihmisenä, Barkov kertoo.

– Vuosi sitten, kun minut valittiin kapteeniksi kesken training campin (harjoitusleirin), oli vuoristoratafiilikset. Olin innoissani, mutta myös hermostunut. Myöhemmin ja kauden loppua kohden rupesi tuntumaan, että kapteenin asema on huikea etuoikeus eikä rasite.

Jääkiekkoilijana Barkov hipoo täydellisyyttä jo 24-vuotiaana. Fysiikka ja tekniikka sekä henkinen kovuus kumpuavat lahjakkuudesta ja ankarasta työnteosta. Mennyt kesä oli jälleen pohjan rakentamista yhä paremmalle NHL-kaudelle.

– Harjoittelin paljon ja laadukkaasti, lepäsin paljon ja söin hyvin, Barkov kertaa.

– Kesän jälkeen tuntui tosi hyvältä, kun tulin tänne (Pohjois-Amerikkaan). Treenasin paljolti vanhalla tyylillä, mutta jotain pieniä uusia juttuja tuli mukaan. Koko ajan sitä oppii uutta. Tärkeintä on kuitenkin, että pitää hauskaa.

Viime kaudella Florida Panthers jäi kolmannen kerran perättäin ilman pudotuspelipaikkaa, ja menestymättömyydestä valmentaja Bob Boughner sai maksaa työpaikallaan. Tilalle seura palkkasi Joel Quennevillen, miehen, joka teki Chicago Blackhawksista minidynastian aiemmin kuluvalla vuosikymmenellä.

”Coach Q” luotsasi Chicagon kolmeen Stanley Cup -mestaruuteen kuudessa vuodessa. Barkoville on käynyt selväksi, että Floridassakin valmentaja rakentaa joukkuetta menestymään.

– Täysin erilaista menoa kuin mitä on ikinä ollut. Kovaa mennään treeneissä, kaikki ovat kovassa kunnossa. Treenataan paljon ja luistellaan paljon.

– Totta kai se väsyttää, mutta loppukaudesta pitäisi tuntua hyvältä. Tässä vaiheessa kautta pitää vaan raapia näitä voittoja, Barkov virkkoi Floridan kaadettua maanantaina New Jersey Devilsin vieraissa 6-4.

Uuden päävalmentajan lisäksi Floridaan tuli uusi ykkösmaalivahti: pikkumustaa torjuu nyt venäläinen Sergei Bobrovski, jonka Barkov rankkaa korkealle.

– Takaraivossa on koko ajan fiilis, että takana on maailman paras maalivahti. Hän kyllä sitten pelastaa joukkueen, jos on tarvetta. Hän on ollut ihan huikea. Hän antaa meille joka pelissä mahdollisuuden voittaa, mutta kyllä me kenttäpelaajat voisimme auttaa häntä enemmän.

Florida avasi NHL-kauden verrattain vaatimattomasti – kaksi voittoa, neljä tappiota – mutta merkit tuntuvalle nousulle ovat ilmassa. Barkovin johtajuus, Quennevillen teräksinen valmennustyö, Bobrovskin torjunnat ja vahvistunut puolustus takaavat sellaiselle oivat edellytykset. Kova näyttö tuli maanantaina: Panthers voitti Devilsin 6-4 oltuaan häviöllä peräti 1-4. Runkosarjahistoriassaan Florida oli tehnyt vastaavan tempun vain kahdesti aiemmin. Barkov tähdensi, ettei usko voittoon hiipunut missään vaiheessa.

– Tiedettiin koko ajan, että ollaan hyvä joukkue, ja aiemminkin tällä kaudella ollaan tultu takaisin peliin. Tultiin taas, mutta viisaammin olisi pitänyt pelata, Sasha jutteli pelikamojaan kassiin heitellen.

– Peli oli koko ajan meidän hallussamme. Vastustajan maalit eivät tulleet mistään painostuksesta, vaan meidän virheistämme. Ei ollut siitä kiinni, ettemmekö olisi pärjänneet.

Ottelun erikoisuuksiin kuului myös se, että kymmenestä maalista seitsemän syntyi aivan erän alussa tai lopussa. Barkov alusti avausmaalin Jonathan Huberdeaulle jo 16 sekunnin kohdalla.

– Saatiin salama-alku, mutta myöhemmin muut ketjut tekivät maalit. Meidän ketjumme piti pelata vähän varman päälle, ettei vastustajalle tule ylivoimahyökkäyksiä tai muuta. Välillä joutuu pelaamaan tuolla tavalla.

Barkovia, joka ottaa puolustuspelaamisen enemmän kuin vakavasti, jäi erityisesti Devilsin 2-1-johtomaali kaivelemaan. Sashalle tuli epätyypillinen kiekonmenetys, ja hetkeä myöhemmin Devilsin Jesper Bratt pani kiekon Panthers-maalivahti Sergei Bobrovskin selän taakse.

– Henkilökohtaisesti tuli vähän vaikeampi alku, mutta ei se helppoa ole ollut ikinä.

Katse on nyt tiukasti NHL-kaukaloissa, mutta lähitulevaisuudessa siintävät maajoukkuetehtävätkin. Barkov toivoo, että seuraavien olympiakisojen jääkiekkoturnauksessa nähdään maailman parhaat pelaajat.

– Totta kai olen sen kannalla. Olympialaiset ovat aina iso unelma.

NHL-pelaajien tultua mukaan olympialaisten jääkiekkoon saatiin vihdoin ensimmäinen aito huipputurnaus vuonna 1998. Sen jälkeen pelattiin parhailla parhaita vastaan vielä neljä kertaa. Putki katkesi Pyeongchangissa kaksi vuotta sitten. Barkov edusti Suomea Sotshissa vuonna 2014, mutta loukkaantui kesken turnauksen.

– Nuorena olin olympialaisten aikaan aina koko kuukauden teeveen äärellä ja seurasin kaikkia kisoja, varsinkin jääkiekkoa. Kanada, Venäjä, Suomi, Ruotsi, USA… tosi mahtavaa oli aina katsoa. Harmi, että oma turnaukseni jäi niin lyhyeksi. Olympialaiset oli yksi elämäni parhaimpia kokemuksia.

NHL:ssä olympiapulman ohella muhii toinen kuuma peruna: työehtosopimus. NHL:llä ja pelaajayhdistyksellä oli tänä vuonna optio panna sopimus katkolle, mutta molemmat osapuolet päättivät jatkaa sovitusti kesään 2022. Barkov, armoitettu joukkuepelaaja, katsoo tätäkin asiaa kollektiivisesti.

– Emme me pelaajat henkilökohtaisesti tätä hommaa tee, kaikki tapahtuu joukkueen sisällä. Joukkue sitten päättää. Liigassa on 31 joukkuetta ja jokaisella on oma mielipide. Mutta kyllä sieltä jonkinnäköinen hyvä diili pitäisi tulla, pyörittelee Barkov.

Työehtosopimuskiistat ovat aiheuttaneet NHL:ssä useita työsulkuja. Pahin arvovaltatappio NHL-jääkiekolle tuli 15 vuotta sitten: koko kausi 2004–2005 jäi pelaamatta.

Aleksander Barkovilla on menossa seitsemäs NHL-kausi. Tilillä on runkosarjauralta 419 ottelua ja 350 tehopistettä.

Pasi Tuominen
Newark, New Jersey

NHL-uralle uusi alku: Edmonton Oilersin kärsinyt maine ei epäilyttänyt Markus Granlundia

NEWARK, NEW JERSEY (East Side Media) Jääkiekkoilija Markus Granlund tarvitsi uuden alun NHL-uralleen. Edmonton Oilers kiinnostui, ja Granlund otti riskin.

Oilers, vanha dynastiaseura, on rypenyt huolella, vaikka on päässyt tekemään kärkivarauksia vuosi toisensa jälkeen. General managereita ja valmentajia on mennyt kuin pyöröovissa. Hyökkääjä Granlund suhtautuu tyynesti seuran kärsineeseen maineeseen.

– En oikeastaan epäröinyt, vaikka seurajohto on vaihtunut paljon. Nyt on kuitenkin uusi GM (Ken Holland) ja uusi koutsi (Dave Tippett). Seura osoitti kiinnostusta ja halusi minut tänne. Siltä kantilta tein valinnan, Granlund kertoo.

– Oilers on hyvä ja perinteikäs seura. Viime vuosina ei ole mennyt niin hyvin, mutta nyt täällä on mun mielestä hyvä aihio. Edmontonissa minulla on kaikki jo kunnossa asumisen suhteen. Kun joukkueeseenkin pääsee pikkuhiljaa sisään, kivaa on ollut.

Granlundin ja Vancouver Canucksin välinen sopimus umpeutui kesällä. Edmontonin tarjoamaan sopimuspaperiin Granlund kirjoitti nimensä alle rajoittamattomana vapaana agenttina. Uusi pelaaja viihtyy uuden valmentajan komennossa.

– Tippettistä olen saanut ihan hyvän kuvan. Olen kyllä tykännyt hänen tavastaan valmentaa. Vaikuttaa rehelliseltä jätkältä sekä penkillä että jään ulkopuolella.

Granlundin, 26, ottama riski näyttää tuottaneen tulosta. Edmonton on voittanut tuoreen kauden kaikki neljä otteluaan, ja suomalaishyökkääjä on päässyt jäälle jokaisessa. Torstaina Edmonton voitti vieraissa New Jersey Devilsin maalein 4-3. Granlund pelasi Oilersin nelosketjussa ruotsalaisen Joakin Nygårdin ja sveitsiläisen Gaetan Haasin kanssa.

– Ei ehkä paras peli meiltä. Toisaalta on hyvä merkki, että pystytään ottamaan kaksi pistettä, vaikka pelataan vähän huonomminkin. Se on pitkässä kaudessa tärkeä asia. Omalla ketjulla ei saatu oikein mitään aikaan. Kun on uusia kavereita rinnalla, se ottaa aikansa. Tärkeintä silti, että joukkue voitti.

– Kukaan joukkueen ulkopuolella ei tainnut uskoa, että saadaan näin hyvä alku. Totta kai itse uskottiin. Joka peliä lähdetään voittamaan. Täytyy muistaa, että kausi on pitkä, ja välillä tulee alamäkiäkin. Ne täytyy vaan pystyä pitämään lyhyinä.

Edmontonin ykkösmaalivahdin paikasta käydään mielenkiintoista taistelua, sillä Mikko Koskinen ja Mike Smith ovat toistaiseksi jakaneet torjuntavastuun. Koskinen kiittelee kokeneen Smithin tulemista joukkueeseen.

– Tosi hieno homma, hyvä jätkä. Hän tuo paljon johtajuutta ja tietotaitoa pukukoppiin. Arvostettu kaveri, Koskinen kuvaili Smithiä torstaisen ottelun jälkeen.

– Olen tosi onnellinen, että hän on täällä. Minä taas yritän tehdä omaa juttuani ja pysäyttää kiekkoja mahdollisimman hyvin. Osaan sen paremmin kuin johtajuusjutut.

Markus Granlund aloitti NHL:ssä kuusi vuotta sitten. Ensimmäisestä seurastaan Calgary Flamesista hän siirtyi kesken kauden 2015–2016 Vancouveriin. Turhan usein kaudet ovat menneet rikkonaisiksi.

– Nyt toivon ehjää kautta. Viime kausi pysyi ehjänä, mutta sitä ennen oli vähän vaikeampaa. Tärkeää, että pysyy ehjänä ja pääsee pelaamaan. Nyt tavoitteena on pelata paras NHL-kausi tähän mennessä, Markus alleviivaa.

– Yksi vahvuuksistani on ainakin se, että pystyn pelaamaan vähän paikkaa kuin paikkaa. Alivoimapeli on yksi iso asia, jossa voin auttaa. Ja Edmontonissahan se on ollut Akilleen kantapää.

Vancouver-ajalta moni muistaa Granlundin kauden 2016–2017. Oululaislähtöinen hyökkääjä teki 19 maalia. Harmittiko lähteä Vancouverista?

– Totta kai se vähän… mutta ei minulla ole muuta kuin hyvää sanottavaa seurasta ja kaupungista.

– Siellä pelasin sen yhden hyvän kauden. Sen jälkeen oli vähän rikkonaista, enkä päässyt ottamaan oikein omaa paikkaani. Mutta Edmontonissa sain nyt uuden alun. Katsotaan, miten homma etenee.

NHL:stä Markus Granlundilla on pudotuspelit mukaan lukien 307 ottelua ja 98 tehopistettä.

Pasi Tuominen
Newark, New Jersey