Kun momentum on päällä, se pitää maksimoida

Pekka Rinne komennettiin varamaalivahdiksi lauantaina. Se oli valmennuksen virhe.

Nashville Predatorsin NHL-tähtivahti Rinne pääsi viime otteluissa oivaan pelivireeseen. Torstaina hän nollasi Philadelphia Flyersin ja nousi suomalaisten NHL-maalivahtien kaikkien aikojen nollapeliykköseksi Miikka Kiprusoffin rinnalle.

Miksi kuuma maalivahti penkitetään aina pahassa vieraspelissä Madison Square Gardenissa, vieläpä voittoa hulluna himoavaa New York Rangersia vastaan? Ja valitaan maalille suhteellisen kokematon kaveri, joka ei ole urallaan voittanut Rangersia kertaakaan?

Sen tietää vain päävalmentaja Peter Laviolette. Ei sillä, että hän vaikuttimensa paljastaisi.

– Maalivahti pelasi hyvin, Laviolette vaisuili viitateen Juuse Saroksen valintaan maalinsuulle.

Saros ei pelannut huonosti. Maalinedustalla vaadittava ”tällä alueella määrään minä” -mentaliteetti, jota Pekka Rinnekin edustaa, häneltä silti puuttui. Se kävi ilmi etenkin avausmaalissa, jonka Rangersin Jesper Fast sorkki sisään Saroksen jaloista.

Tämä olisi ollut Rinteen peli. Kun momentum on päällä, se pitää maksimoida. Turhaa maltillisuutta Laviolette osoitti myös ottelun loppuhetkillä Predatorsin ollessa maalin tappiolla. Preds painosti useita minuutteja, mutta Laviolette otti Saroksen tilalle kuudennen kenttäpelaajan aivan lopussa, parhaan pössiksen jo karattua.

Minulla oli jälleen kunnia olla mukana ottelun tähdistön valinnassa. Ykköstähden mannaa sai Rangersin Kevin Hayes. Kakkoseksi äänestimme Rangersin Henrik Lundqvistin ja kolmoseksi Predatorsin Filip Forsbergin.

Kova luotto, kovat odotukset

Pekka Rinne tietää, että pitkällä kaudella ykkösmaalivahti tarvitsee oleellista tukea kakkoseltaan. Pelkkä tuuraaminen ei riitä. Voittoja on tultava myös kakkosveskarin pelatessa.

Tapasin ”Peksin” New Yorkissa lauantaina Rangers-kamppailun jälkeen.

– Eipä siinä mitään, tämä on ihan tavallista. Olin pelannut paljon pelejä putkeen, ja Juusekin tarvitsee otteluita, Rinne jutteli heitellessään pelikamoja kassiin.

– Varmaan tässä on enemmänkin kyse siitä, että heillä (valmentajilla) on oma suunnitelmansa peluutuksen suhteen, ja sitä toteutetaan.

Tällä kaudella Nashville Predators pelaa sillä oletuksella ja odotuksella, että pitkälle mennään. Se tarkoittaa joukkueelle hyvinkin yli sataa ottelua. Viime kaudella – joka huipentui Stanley Cupin finaaleihin – Rinne pelasi 83 ottelussa (61 runkosarjapelissä ja 22 pudotuspeliottelussa).

Pittsburgh Penguins kaatoi Predatorsin finaaleissa otteluvoitoin 4-2. Huippuvahti uskoo, että nyt voidaan mennä päätyyn asti.

– Totta kai se oli hieno kevät. Tähän vuoteen jäi kyllä silti nälkää. Meillä on suureksi osaksi sama joukkue kuin viime kaudella. Kova luotto minulla on tähän joukkueeseen, ja sitä myötä kovat odotukset myös, Pekka Rinne kertoo.

Predators-fanit ja Rinne lämmittelyssä Madison Square Gardenissa
Predators-fanit ja Rinne lämmittelyssä Madison Square Gardenissa