Antti Raanta: Nyt pääsen tekemään sitä, mitä olen aina halunnutkin

Maalivahti Antti Raanta lähestyy NHL-uransa huippua. Hänestä on vihdoin tulossa ykkösmaalivahti maailman parhaaseen jääkiekkoliigaan. Se on yksi ehdottomasti kiinnostavimmista suomalaisaiheista tällä NHL-kaudella.

Tapasimme Antin kanssa hänen vanhassa kotikaupungissaan New Yorkissa. Ennen viime kesän siirtoaan Arizona Coyotesiin Raanta pelasi kaksi kautta Rangersissa.

– Siisti paikka tämä oli olla kaksi vuotta. Olisi ollut kivampi, jos olisi päässyt (torstaisessa Rangers-ottelussa) pelaamaan, mutta mukavaa tämä oli näinkin, loukkaantumisesta kuntoutuva Raanta jutteli pelin jälkeen.

– Oli hienoa tavata vanhoja tuttuja, pelaajia ja hallin henkilökuntaa. Pääsi vähän fiilistelemään. Nyt vaan odotetaan sitä päivää, että pääsen pelaamaan Rangersia vastaan. Siitä tuleekin sitten erilainen päivä.

Antti Raanta © NHL
Antti Raanta © NHL

Jutellessamme Rangersin pelaajia ja Madison Square Gardenin duunareita kävi lyömässä kättä raumalaislähtöisen pelimiehen kanssa ja tiedustelemassa tämän jälkikasvun vointia. Fiilikset nousivat selvästi pintaan, ja mieleen palasi New York -muistoista kenties mieluisin.

– Muistoja on paljon, mutta paras on ehkä Rangers-debyytti. Ensimmäinen peli Rangersin paidassa ja heti nollapeli San Jose Sharksia vastaan. Se on kyllä jäänyt mieleen, ja sitä muistelen hyvällä lämmöllä.

Kojootit kipsissä

Loukkaantumiset ovat hidastaneet Raannan menoa alkusyksystä asti. Kun Coyotes on ollut enimmäkseen ilman ykkösvahtiaan, takkiin on tullut kauden jokaisessa kymmenessä ottelussa.

Tilanne uudessa joukkueessa on tukala, mutta Raanta uskoo onnen kääntyvän. Madison Square Gardenin käytävillä tapasin rennon ja hyväntuulisen huippu-urheilijan, joka katsoo tulevaan tarkalla fokuksella.

– Tämä on nuorelle joukkueelle melkein pahin mahdollinen alku. Voitto tai pari olisi saanut homman rullaamaan. Kun onnistumisia ei tule, peli menee väkinäiseksi puurtamiseksi, ja rentous puuttuu. Sitä kohti nyt kuitenkin taistellaan, että suunta kääntyy, maalivahti perkasi.

New Yorkissa tappioita tuli kymmenen täyteen, kun Rangers nuiji Coyotesin 5-2. Kolmosmaalivahti Adin Hill teki, minkä pystyi, mutta joutuu ottamaan kontolleen isäntien maaleista ainakin kaksi.

– Melkein jokaisessa ottelussa olemme kuitenkin olleet mukana, rökäletappioita ei ole oikeastaan tullut. Nyt tarvitaan vain se yksi voitto, josta tulisi itseluottamusbuusti. Sitten pystyisimme kääntämään muitakin tasaisia otteluita voitoiksi. Yksi oikea pomppu voi aukaista pelimme.

Kymmenen tappion saldo jo tässä vaiheessa kautta saa puheet pudotuspeleistä vaikuttamaan kaukaisilta. Parannusta tuloksiin tulee varmasti, sillä Raanta on pelikunnossa jo lähipäivinä.

– Pleijareihin yritämme parhaamme mukaan. Nyt tosin tarvitaan jo voittoputkia, ja pikaisesti. Peli kerrallaan lähdetään parantamaan. Ei siinä muu auta. Kun jokainen tekee oman hommansa, ja joukkueessa toinen auttaa toistaan, ollaan jo hyvissä asemissa.

Vihdoin ykkösmaalivahdiksi

Kesäkuinen pelaajakauppa vei Raannan ja hyökkääjä Derek Stepanin Manhattanilta Arizonan paahteeseen. Siirto ei ollut Raannalle pettymys, vaikka maineikas huippujoukkue vaihtui monta pykälää vaatimattomampaan ryhmään.

– Nyt pääsen tekemään sitä, mitä olen aina halunnutkin, eli pelaamaan ykkösveskarina. Enemmän tässä on innostunutta meininkiä kuin pettymyksen tunnetta. Tämä on uuden alku.

– Arizonassa haetaan taas sitä omaa juttua ja toimitaan puhtaalta pöydältä. Hienoa, että sain täällä mahdollisuuden. Töitä on silti tehtävä, että pystyn lukitsemaan ykkösveskarin paikan. Olenkin pääsemässä nyt kuntoon ja pelaamaan.

Grand Canyonista ja kuumasta aavikkoilmastosta tunnettu Arizona eroaa valtavasti Manhattanista, kotimaa Suomesta puhumattakaan.

– Arizonaan kun saavuin syyskuun alussa, lämpöä oli 40 astetta, samaan aikaan Suomessa taisi olla 15. Kiva, pieni muutos näin alkuun. Yllättävän nopeasti siihen auringonpaisteeseen on tottunut ja päässyt käsiksi uuteen ympäristöön.

– Mutta vielä siinä menee hetki ennen kuin suomimies siihen viimeisen päälle tottuu.

Raannan aikaisemmat NHL-joukkueet – Rangers ja Chicago Blackhawks – ovat legendaarisia ns. Original Six -joukkueita. Kaupungeissa on rautainen jääkiekkokulttuuri, vaikka se suurkaupunkien humuun hieman uppoaakin. Coyotes (joka syntyi alkuperäisen Winnipeg Jetsin muutettua Phoenixiin) on eri maata.

– Menestystähän se paikka vaatii. Tarvittaisiin niitä voittoja ja pudotuspeleihin pääsyä, että saisimme ihmiset innostumaan jääkiekostakin. Nyt muut lajit vievät suurimman huomion. Fanikulttuuri pitäisi saada kasvuun, siitä se lähtee, tuumii Antti Raanta.

– Mutta eikö se niin mene, että voittavaa joukkuetta on helppo seurata ja helppo kannustaa?

Torstaisen peliesityksen jälkeen ei olisi ihme, jos Coyotesin voittosarakkeessa oleva nolla pysyisi siellä vielä pitkään. Raanta voi kuitenkin tuoda joukkueeseen sen kipeästi kaipaamaan suunnanmuutoksen. Pitäkääpä silmällä, Antti Raannasta voi vielä kehittyä kauden tarina.

East Side Median urheilutoimituspalvelut