Sami Vatanen kirjoittaa kasvutarinaa NHL:ssä

NHL-puolustaja Sami Vatasen uusi alku NHL:ssä näyttää hienolta. Hän on pikavauhtia ottanut paikan New Jersey Devilsin ykköspuolustajana.

Tapasin Sami Vatasen ensimmäisen kerran runsaat viisi vuotta sitten Norfolkissa, Virginiassa. Tulokas Vatanen pelasi silloin AHL:ää, koska NHL:ssä vallitsi työsulku. Vatanen kaipaili selvästi Kaliforniaan ja NHL-joukkueeseensa Anaheim Ducksiin. Kevättalvella 2018 kotipaikka on kuitenkin taas itärannikko – nyt New Jersey.

– Itselläni on ollut hyvä meno, kun olen päässyt pelaamaan tosi paljon ylivoimaa ja alivoimaa. Siitä lähdetään, että puolustuspää on kunnossa. Ja kun hyökkäyspäässä pääsee paljon pelaamaan, kyllä siellä pitää sitten pisteitäkin tulla, tiedostaa Vatanen.

sami_vatanen_new_jersey_devils_2018_c_pasi_tuominen

Äskettäisessä kotiottelussa Washington Capitalsia vastaan Vatanen varjosti Capsin supertähteä Alex Ovetshkinia.

– Ei hänelle ihan hirveästi voi antaa vetopaikkoja, aika paljon hän tekee maaleja muutenkin. Jos hänelle antaa tilaisuuden, kyllä hän kiekon sisään laittaa, Vatanen jutteli Devilsin voitettua Capitalsin jatkoajalla 4-3.

Asettuminen mennyt yllättävän helposti

Vatasen, 26, NHL-ura tuli suurimpaan tienhaaraansa viime marraskuussa. Anaheim Ducks kauppasi suomalaispuolustajan New Jersey Devilsiin.

Etelä-Kalifornian leppeä ilmasto vaihtui itärannikon viiltävään talveen. Varsinkin alkuvuodesta New Yorkin seudulla on ollut hyistä, ja Atlantilta puhaltava merituuli saa karaistuneen suomalaisenkin hytisemään.

Vatanen repeää makeaan nauruun, kun häntä muistuttaa kelien eroista.

– Ei ihan hirveästi tee mieli lähteä aamulla koiran kanssa lenkille, kun on tällaista vähän viileämpää, Vatanen virnistää.

– Mutta asuntoasiat ovat jo kunnossa, olihan se oma hommansa siirtää kaikki tavarat uuteen paikkaan. Sitten piti opetella kauppojen sijainnit ja sen sellaiset. Ja golfkentätkin on tsekattu netistä, vaikka vielä ei ole päässyt pelaamaan.

Vatanen sanoo, että uuteen joukkueeseen oli ilo tulla.

– Yllättävän helposti asettuminen meni. Onhan se aina vähän jännää tulla uuteen joukkueeseen. Täällä oli muutama jätkä (Kyle Palmieri, Ben Lovejoy), jotka tunsin entuudestaan, ja sekin helpotti asiaa.

Täydessä iskussa

Kauden alussa Vatanen joutui huilaamaan. Kesällä hän kävi olkapääleikkauksessa. Terveysongelmat ovat onneksi muisto vain.

– Kyllä heti tunsin, kun aloin pelata, että olen täydessä kunnossa. Viime kausi ei ollut minulta ihan paras, eikä tämä alkukausikaan. Pikku hiljaa tässä kuitenkin pääsee vauhtiin.

Tshekkiläinen Patrik Elias on yksi Devils-historian ikoneista. Hän pelasi kaikki 1 402 NHL-otteluaan Devilsissä ja oli voittamassa kahta Stanley Cupia. Eliasilla on vieläkin oma paikkansa Devilsin pukukopissa, vaikka ura päättyi monta vuotta sitten. Vatasesta ollaan nyt tekemässä uutta ilmiötä. Toki Anaheim Ducks -ajat pysyvät mielessä.

– Pelasin siellä kuitenkin viisi ensimmäistä kauttani. Totta kai siellä alkoi elämä pyöriä omalla tavallaan. Pääsin pelaamaan siellä Teemu Selänteen ja Saku Koivun kanssa. Menestystäkin tuli aika paljon, pari kertaa mentiin pudotuspeleissä pitkälle. Ne ovat ne kaikkein parhaat muistot, kertoo Vatanen.

East Side Median urheilupalvelut